California First Responders Urge “No on Prop 11”

Thousands of California’s first responders are in jeopardy of losing their right to meal and rest breaks, worsening already difficult working conditions and potentially risking public safety.

A proposition to be decided in November by the state’s voters could change California’s labor code, which currently guarantees workers at private ambulance companies time to eat and rest.

The measure is funded by American Medical Response (AMR), one of California’s largest private ambulance companies. AMR spent $1 million to get the signatures required to get Prop 11 on the ballot and has since spent some $3.65 million to sway voters.

“Follow the money. Look who donated and why,” said Local 12-911 President Lee Almeida, whose local includes some 1,400 first responders. “You’ll find AMR is behind this, and there’s a reason for it.”

The reason isn’t as simple as staffing, said Almeida, although AMR certainly doesn’t want to get locked into scheduling extra units. More importantly, if Prop 11 passes, the measure rids AMR of the obligation to pay on millions of dollars’ worth of pending and future lawsuits for meal and rest break violations. 

Saving lives comes first

Much of the language surrounding Prop 11 focuses on public safety, but it is misleading, said Almeida.

“A lot of the things they’re saying are like ‘we want to take our meals before saving lives,’” said Almeida. “That’s not true.  Saving lives come first.”

Even with the law in place, first responders are hard-pressed to find time to eat, forcing them to respond to emergencies while tired and hungry. “I’ve eaten sandwiches on the way to a 911 call because that’s the only time I’ve had,” Almeida said.

Without the protection of the law, this could quickly become the expectation – not just for emergency response workers, but for other workers as well. “This sets a dangerous precedent,” said Almeida.

Fighting back

The USW’s Rapid Response team has been working hard to get the word out about the duplicitous nature of the ballot measure, and at its recent meeting, the California State Labor Federation decided unanimously to work against the proposition.

This has involved networking between locals, even those that don’t work in health care, as well as contact with the media.

“Once people find out what’s really behind it, people are opposed to it,” Almeida said.


En español:

El personal de auxilio de California llama a decir "No a la Proposición 11"

Miles de miembros del personal de auxilio de California están en riesgo de perder su derecho de recesos para comida y descanso en el trabajo, lo que empeoraría las ya difíciles condiciones de trabajo, y potencialmente podría poner en riesgo la seguridad pública.

La proposición, que decidirán en noviembre los votantes del estado, podría cambiar el código laboral de California, que actualmente garantiza que los trabajadores de empresas de ambulancias privadas tengan tiempo para comer y descansar.

Esta medida está financiada por American Medical Response (AMR), una de las empresas de ambulancias privadas más grandes de California. AMR gastó USD 1 millón para obtener las firmas necesarias para poner la Proposición 11 en la papeleta, y desde entonces ha gastado USD 3.65 millones para influir en los votantes.

"Sigan la ruta del dinero. Vean quién donó y por qué", dijo el Presidente del Local 12-911, Lee Almeida, cuyo local incluye aproximadamente a 1,400 trabajadores de auxilio. "Descubrirán que la AMR está detrás de esto, y hay un motivo para ello".

La razón no es tan sencilla como la dotación de personal, dijo Almeida, aunque AMR definitivamente no quiere verse atrapada en tener que programar unidades extra. Más importante aún, si la Proposición 11 es aprobada AMR quedaría exenta de pagar millones de dólares en demandas pendientes y futuras por infracciones a los recesos para comida y descanso.

Salvar vidas es lo primero

Mucho de lo que se dice alrededor de la Proposición 11 se enfoca en la seguridad pública, pero esto es engañoso, dijo Almeida.

"Muchas de las cosas que dicen es algo como 'queremos comer antes que salvar vidas'", dijo Almeida. "Eso no es cierto.  Salvar vidas es lo primero".

Incluso con la ley en vigor, el personal de auxilio se ve bajo mucha presión para encontrar tiempo para comer, por lo que se ven forzados a atender emergencias mientras están cansados y hambrientos. "He comido sándwiches mientras estaba en camino para atender un llamado de emergencia, porque es el único tiempo que tenía", dijo Almeida.

Sin la protección de la ley, esto rápidamente podría volverse lo que se espera, no solo para el personal de atención a emergencias, sino para otros trabajadores también. "Esto marca un precedente peligroso", dijo Almeida.

La lucha en contra

El equipo de atención a emergencias de la USW ha trabajado duro difundir sobre la postura engañosa de la medida en la papeleta, y en su reunión más reciente, la Federación Laboral de California decidió de forma unánime trabajar en contra de la proposición.

Esto ha involucrado la participación en conjunto entre locales, incluso aquellos que no trabajan en el sector de la salud, así como contactos con los medios.

"Cuando la gente se entera de lo que realmente está detrás, se opone a esto", dijo Almeida.

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